Nació el día 13 de junio del año 1917, en la Ciudad de Asunción, República del Paraguay; sin embargo, pasó gran parte de su niñez en la Ciudad de Iturbe, Departamento del Guaira, donde aprendió y habló en el idioma Guarani, idioma oficial del Paraguay junto al castellano.


Su padre fue el señor Lucio Roa y su madre fue la señora Lucía Bastos. Cuando tenía ocho años se transladó a Asunción donde vivió al cuidado de su tío, el obispo Hermenegildo Roa, hombre instruido, a quien Augusto Roa consideró su segundo padre y que lo puso en contacto -entre otros- con escritores reconocidos de la talla de Rousseau y Voltaire. En el año 1942, Roa Bastos contrajo matrimonio con Lidia Mascheroni, siendo sus hijos Carlos Alberto (+), Mirta y Carlos. 

Estudió inicialmente en la Escuela República Argentina y luego ingresó al Colegio San José. Estando allí inició la Guerra del Chaco y Roa junto a otros compañeros fueron a defender a la patria. Por su juventud, Roa sirvió como ayudante de enfermería y aguatero. Mucha de la experiencia vivida durante la Guerra del Chaco, Roa la plasmó en su libro Hijo de Hombre. 

Empezó su vida literaria a los 13 años (año 1930) cuando escribió con su madre la obra teatral “La carcajada”. Dos años más tarde escribió su primer relato “Lucha hasta el alba”. Terminada la Guerra del Chaco trabajó como empleado bancario y también como periodista en el Diario El País. En el año 1942 publicó su libro “El ruiseñor de la aurora”. En el año 1944 formó parte del Grupo “Vy’a Raity” con Herib Campos Cervera y Josefina Pla, que tuvo una gran incidencia en la renovación literaria del Paraguay. En el año 1945 estuvo en Inglaterra como corresponsal del Diario El País, en la Segunda Guerra Mundial.
En el año 1947, sufrió la persecución del Gobierno de Higinio Morínigo. Luego de permanecer tres meses en la Embajada Brasileña, se mudó a Buenos Aires, República Argentina, donde publicó numerosas obras. En el año 1953 publicó “El trueno entre las hojas” y colaboraba con la revista “Alcor” de Rubén Bareiro Saguier. En el año 1960 publicó “Hijo de Hombre”, ganadora -entre otros- del Premio Internacional de Novela de Losada. Luego publicó “El baldío”, “Los pies sobre el agua”, “Madera quemada” y “Moriencia”. Estando en la Argentina se dedicó también a la realización cinematográfica. Allí se relacionó con Isabel Duarte, con quien tuvo a su hijo Augusto. También formó pareja con Amelia Nassi pero con ella no tuvo descendencia. En el año 1974 publicó su obra más difundida “Yo el supremo”, basada en la figura del Dr. José Gaspar Rodríguez de Francia. Posteriormente, en el año 1978, publicó “Las culturas condenadas”, en carácter de compilador.
En el año 1976, invitado por la Universidad de Toulouse, viajó a Francia para enseñar Literatura Latinoamericana y Guarani. Allí permaneció hasta el año 1996. Estando allí se unió a Iris Giménez, con quien tuvo tres hijos: Francisco, Silvia y Aliria.
Intentó regresar al Paraguay y el día 30 de abril de 1982 fue expulsado a la Ciudad de Clorinda, en la República Argentina. Cabe destacar que durante todo ese tiempo Roa Bastos recibió innumerables premios y reconocimientos por su gran labor literaria, también recibió la ciudadanía española. Sin embargo, el premio mayor llegó en el año 1989 cuando fue declarado ganador del Premio Cervantes. Ese año el Presidente Stroessner fue derrocado y con ello concluyó el exilio de Roa. En el año 1992 publicó “Vigilia del Almirante”, en el año 1993 “El fiscal”, en el año 1994 “Contravida” y en el año 1995 “Madama Sui”.
Retornó definitivamente al Paraguay en el año 1996 y escribió para el Diario Noticias, de la Ciudad de Asunción. En el año 1999 publicó su “Poesía completa”, en la Ciudad de Buenos Aires. En el 2003 viajó a Cuba, invitado por el presidente Fidel Castro. Falleció en la Ciudad de Asunción, el día 26 de abril del año 2005.
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